Cómo los bifenilos policlorados están acabando con las Orcas

Cómo los bifenilos policlorados están acabando con las orcas

A pesar de que fue prohibido hace décadas, los bifelinos policlorados o PCB (uno de los contaminantes industriales más peligrosos del siglo pasado) están causando estragos en las poblaciones de orcas en todo el mundo.

Esa es la conclusión que ha alcanzado un equipo científico gracias a un nuevo estudio, que ha descubierto que los bifenilos policlorados (PCB) pueden estar dañando lentamente algunos grupos de estos mamíferos marinos. Los PCB también amenazan a otros animales como las focas o los tiburones.

“Es preocupante estar al tanto de los posibles efectos a largo plazo de los productos químicos que se introdujeron en el medio ambiente hace más de 80 años”, dice Steven Bursian, un toxicólogo ambiental de la Universidad Estatal de Michigan en East Lansing .

Qué son los Bifelinos Policlorados o PCB (BPC)

Los PCB se descubrieron por primera vez en el alquitrán de hulla a finales de 1800 y se produjeron en masa a partir de la década de 1930. Forman líquidos espesos que demostraron ser útiles como fluidos hidráulicos, aceites lubricantes, pinturas y aislantes no inflamables en transformadores eléctricos. Incluso fueron utilizados para hacer copias de papel sin carbón.

Las empresas produjeron más de un millón de toneladas de PCB antes de que los científicos las relacionaran con el cáncer y el sistema inmunológico, la reproducción y los problemas de salud relacionados con el sistema endocrino de personas y animales.

Prohibición de la sustancia

El principal productor de los Bifelinos Policlorados fueron los Estados Unidos que prohibió su producción en 1978. La prohibición se hizo mundial en 2004. Durante un tiempo, las concentraciones de PCB en el medio ambiente cayeron estrepitosamente. “Todos estaban bastante contentos con este avance”, dice Jean-Pierre Desforges, un ecotoxicólogo de la Universidad de Aarhus en Dinamarca.

Problemas de los PCB en animales: Orcas

El problema radica en que estas sustancias contaminantes no se descomponen fácilmente. Todavía se están filtrando al medio ambiente desde los vertederos, los sedimentos del fondo del río y otros lugares donde fueron arrojados.

Consumidos por microbios, entran a la cadena alimenticia y eventualmente se acumulan en la grasa y la grasa de los animales, especialmente en los depredadores superiores, como las orcas, que se aprovechan de otros depredadores como las focas o los peces que almacenan PCB.

En los últimos años, las encuestas han documentado la disminución de las poblaciones de orcas en algunas partes del mundo. Otros datos han revelado niveles sorprendentemente altos de PCB en estos animales, a pesar de décadas de estar prohibidos.

Así que Desforges y sus colegas buscaron en la literatura científica todos los estudios relacionados con los niveles de PCB en ballenas asesinas (orcas) y los cambios en la población de ballenas asesinas. “Fue la primera vez que realmente vimos la magnitud del problema”, dice.

Desforges demostró que los PCB extraídos de la grasa de ballena afectan la función inmune de las orcas. Otros estudios, realizados en ratones, estimaron los niveles de PCB que elevan la susceptibilidad a las enfermedades y perjudican la fertilidad.

Este estudio sugiere que, de los 20 grupos de orcas estudiados, más de la mitad disminuirá debido a los efectos de los PCB. Las orcas de Brasil, el Mar del Norte en el Reino Unido y el Estrecho de Gibraltar son las más vulnerables porque sus niveles de PCB son más altos.

Los altos niveles de contaminación, características de la dieta de las ballenas, o una peculiaridad de su metabolismo que hace que sea difícil para ellas descomponer estos compuestos podría ser la causa de este problema.

En estas poblaciones, los PCB perjudicarán la reproducción lo suficiente como para que estos grupos puedan disminuir y desaparecer en los próximos 50 años.

Efectos de los PCB en otros animales

Otros depredadores superiores, como los tiburones y los delfines, también tienen niveles peligrosos de PCB. En los lobos marinos, los tumores y el aumento de las enfermedades parecen estar relacionados con niveles elevados de PCB. Y a pesar de que los osos polares son mucho mejores que las orcas para deshacerse de los PCB que consumen, algunos tienen una gran exposición a los productos químicos.

Los osos polares en el este de Groenlandia, por ejemplo, han aumentado su ingesta de PCB al cambiar de las focas de caza a las focas encapuchadas, que tienen concentraciones más altas de PCB en sus cuerpos. “La historia de PCB no ha terminado”, dice Desforges.

Otros productos químicos de larga durabilidad también aparecen en la vida silvestre, dice Frances Gulland, veterinaria de mamíferos marinos en The Marine Mammal Center en Sausalito, California, que no participó en el trabajo de la orca.

Y al igual que los PCB, los compuestos que antes se consideraban benignos, como los retardantes de llama, también pueden ser dañinos para la vida silvestre. “Podría haber un sinnúmero de otras sustancias químicas en el medio ambiente que podrían estar teniendo efectos similares a la salud”, dice Bursian.

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